Sat. Dec 3rd, 2022


Neste outono, me aposentei depois de quase 40 anos como editor do Revista Duke, a revista de ex-alunos da universidade. É um longo período cobrindo um campus – muito tempo para acumular conhecimento institucional e de ensino superior. Eu pensei que, depois de todo esse tempo, não havia muitas características do campus que eu não tinha descoberto. Eu tinha um grande projeto, pré-aposentadoria, que era escrever um livro sobre o período de pandemia na universidade – como o COVID afetou não apenas o campus como espaço físico, mas também como local de descoberta, crescimento pessoal, bem individual e coletivo. -ser, e muito mais. Com um empreendimento tão imersivo, aprendi muito sobre como um campus lida com uma crise de saúde. Aprendi algumas outras coisas também.

Primeiro, muito do bom trabalho de um campus acontece nos bastidores. Durante a pandemia, Duke me colocou em contato com trabalhadores que muitas vezes são vistos apenas como apoiadores da empresa, mas que, de fato, tornam a empresa possível. Trabalhadores essenciais, de fato. Uma pessoa entre muitas que conheci foi Valerie Williams, que supervisiona o refeitório principal de Duke para alunos do primeiro ano. A chegada dela a Duke é anterior à minha, quatro décadas atrás. Sua avó havia desempenhado um papel semelhante na universidade; ela ainda tem o canhoto de um dos contracheques de sua avó. A avó aconselhou-a a trabalhar com consciência e a procurar oportunidades para continuar avançando. Foi exatamente isso que ela fez. Ela se tornou cozinheira-chefe, gerente assistente e, eventualmente, gerente. Ela pensou muito quando perguntei o que a fazia passar pelas profundezas da pandemia. “Ver as pessoas felizes”, disse ela.

Outro trabalhador essencial: um motorista do sistema de ônibus intracampus, Michael Eubanks, também conhecido como Big Mike. Ele é uma pessoa que se descreve como pessoa e, ao observá-lo em uma de suas rotas, eu validaria essa autodescrição. Ele estava maravilhado com seus alunos e com as “coisas incríveis” que eles faziam na graduação e além. Ele estava particularmente orgulhoso de seu trabalho de justiça social, desde protestar contra o trabalho clandestino até agitar por um salário digno em Duke.

Mas ele muitas vezes orientava as conversas com os estudantes de moto para conselhos de vida. Em uma publicação do campus, um aluno o chamou de “o pseudo-pai que todos nós às vezes precisamos – nunca tem medo de nos dizer o que estamos fazendo de errado (ou seja, colocar os pés nos assentos), mas sempre lá para nos lembrar das coisas estamos fazendo certo.”

Em segundo lugar, embora muitas vezes ouçamos referências afetuosas à “comunidade do campus”, as várias subcomunidades podem ser vitais. Essas subcomunidades fornecem uma importante estrutura de apoio e oportunidade de crescimento. Para o livro, fiz uma amostra da vida extracurricular, restrita como estava quando a pandemia fechou grande parte do campus. Um estudante falou comigo sobre sentir-se abraçado pela Vida Judaica na universidade. Não que as circunstâncias da pandemia tenham facilitado o aprofundamento de sua identidade religiosa: “Muito do judaísmo se concentra na comunidade, em estar juntos fisicamente, em orar juntos e compartilhar uma refeição em torno do serviço de Shabat. Foi muito triste para mim que perdêssemos a capacidade de cantar juntos.” Mas a subcomunidade ainda desempenhou um papel importante em apoiá-la e sustentá-la – ela acabou tendo seu bat mitzvah atrasado, uma cerimônia de maioridade, através da Vida Judaica.

A subcomunidade de estudantes jornalistas nunca perdeu o ritmo na produção de questões de A crônica, o jornal estudantil. O editor quando a pandemia se instalou foi Matthew Griffin. Em sua coluna de despedida, ele reconheceu os desafios de um cenário de pandemia em constante mudança: “Muitas vezes me senti sobrecarregado. Alguns dias eu me perguntava se teria forças para não desmoronar, quanto mais para publicar um jornal.” Ao mesmo tempo, ele celebrou os laços sociais que mantinham sua equipe motivada, mesmo quando os eventos habituais de união – uma partida de queimada contra o governo estudantil, por exemplo – estavam fora dos limites.

Terceiro, os professores naturalmente se preocupam com seus alunos – mesmo em grandes instituições. Em uma universidade de pesquisa como a Duke, o sistema de recompensas para o corpo docente depende muito menos de ser claramente centrado no aluno do que de realização acadêmica. Para mim, porém, foi esclarecedor ver novas evidências de preocupação para todo o aluno – o aluno como aluno, com certeza, mas também o aluno tentando gerenciar o estresse da pandemia.

Durante o semestre online do outono de 2020, alguns professores ajustaram suas tarefas ou fizeram pausas não oficiais no calendário acadêmico. Gestos aparentemente pequenos de professor eram ainda mais significativos. Eu aprendi, por exemplo, sobre Lisa Merschel, uma professora sênior de estudos de romance. No início daquele semestre, Merschel realizou sessões virtuais de conhecimento com os alunos, em pequenos grupos, logo após a aula. Mais tarde, ela organizou “horário de expediente” presencial no campus; os alunos se inscreviam em um horário e se encontravam com Merschel, socialmente distanciado, mascarado e com agenda aberta. “A parte mais significativa da aula do professor Merschel foi a aprovação no final de nossas reuniões”, um desses alunos me disse. Normalmente era un abrazo-um abraço. Às vezes era “eu vejo você” ou “estou aqui com você”. Essas despedidas, por mais breves que fossem, “nunca deixaram de me animar, mesmo nas semanas mais estressantes do semestre”.

Depois, havia Tom Ferraro, um professor de inglês de longa data, que, mesmo em sua caixa Zoom, trabalhou duro para criar uma verdadeira comunidade de aprendizado. Como ele disse a seus alunos: “Sei o quanto estamos cansados. É difícil para nós.” Mas ao longo deste experimento online, Ferraro se comprometeu a replicar, tanto quanto possível, as convenções do seminário tradicional. A leitura atenta, o material básico de seu seminário, oferece “equipamento para viver”, como ele disse. Através dos textos atribuídos e seu questionamento implacável, ele queria estimular seus alunos a se esforçarem intelectualmente – e também, em um momento de convulsão psíquica, a se absorverem nas obras e nos mundos criados por gerações de romancistas, poetas e ensaístas americanos.

Quarto, uma das coisas que os campi fazem melhor é promover rituais compartilhados. Quando tudo era remoto, a Duke oferecia sua tradicional produção de férias de O Messias conectados. A Duke Chapel estava esplendidamente enfeitada na tela do computador, e os cantores estavam poderosamente expostos. Mas você realmente precisa de um espaço real, não um espaço virtualizado, para lidar com todo esse Handel; aceitá-lo à distância tornava-o menos do que uma reunião da comunidade.

Quando as coisas finalmente começaram a se abrir, eu me vi absorvendo mais do que nunca a experiência autêntica do campus. A foto de grupo elaboradamente organizada – com a voz retumbante do treinador de futebol fornecendo direção – da turma mais nova. A trupe de teatro musical estudantil apresentando O Rocky Horror Picture Show, completo com insultos pré-programados lançados ao elenco. Já que é Duke, é claro, o tom caracteristicamente rouco, e geralmente a vitória gloriosa, de uma partida de basquete em casa.

Depois houve a celebração do livro de um professor sobre a sacralidade do mundo natural; os protocolos da pandemia exigiam que a recepção pós-conversa oferecesse porções individuais de comida em recipientes tipo concha. O último dia de aulas, marcado por t-shirts grátis, jogos na quadra e poemas feitos por encomenda cortesia de uma Raposa da Poesia fantasiada. Uma cerimônia de formatura presencial, com o palestrante John Legend dizendo aos alunos reunidos que, durante a pandemia, “vocês foram forçados a fazer uma pausa – para se verem não em competição uns com os outros, mas em comunidade uns com os outros”.

Quinto, o ensino superior pode ser ágil – o que nem sempre foi um ponto óbvio. Estou pensando no sentimento expresso pelo ex-presidente de Harvard Derek Bok, de 15 anos atrás, em seu livro provocativamente intitulado Nossas faculdades de baixo desempenho. Os professores, como ele colocou em sua conclusão, podem estar inclinados a experimentar por conta própria seus métodos e técnicas de ensino para estimular o aprendizado. Ainda assim, “a maioria do corpo docente está satisfeita com o status quo”.

É revelador que na Duke, os alunos de graduação que ingressam neste outono ainda serão guiados pelo “Currículo 2000”. Um esforço do corpo docente na reforma curricular fracassou há vários anos, aparentemente vítima de interesses e visões concorrentes; outro está apenas começando. Mas a pandemia foi um desafio ao pensamento do status quo, certamente em como os cursos poderiam ser ministrados. Uma das minhas fontes para o livro foi Matthew Rascoff, então vice-reitor associado de Duke para educação digital e inovação (agora na Universidade de Stanford). “Muitos professores achavam que sabiam ensinar”, ele me disse. “Ninguém achava que tinha dominado como ensinar online. Então, podemos questionar algumas de nossas suposições e adotar uma abordagem mais exploratória e motivada pela curiosidade do que fazemos? É assustador fazer isso, quando você está lá como o especialista na frente de seus alunos.”

Um pivô para o “ensino de emergência”, como ele descreveu – salas de apoio virtuais, pesquisas de classe em tempo real, videoconferências com palestrantes convidados e todo o resto – ajudou a definir o momento de crise. “Todo mundo reconheceu que tinha que ser um aprendiz.”

Um campus é um lugar curiosamente bagunçado. Então, talvez não seja surpreendente que, mesmo depois de muitas décadas cobrindo a vida no campus, eu não tenha dominado todas as sutilezas ou reconhecido plenamente todas as qualidades deste lugar – que eu também ainda tinha coisas a aprender. O que o processo de escrever o livro destacou, acima de tudo, é que o aprendizado – incluindo o aprendizado sobre o próprio campus – é uma busca sem fim e infinitamente recompensadora.

By roaws